De voedselbehoefte lenigen

Een Kiwanis-liduit Florida verheft de strijd tegen de voedselonzekerheid tot haar missie.

Denise Bramlitt kan zich de verhalen nog zo voor de geest halen.

Een jongetje dat na de lunch in de schoolrefter blijft rondhangen en de restjes in zijn zakken propt om die thuis aan zijn broers en zussen te geven. Een tienermeisje dat achter het schoolgebouw op gras kauwt in een poging om haar honger te stillen. Een klein meisje dat weet dat, als ze op vrijdag niet naar de les gaat, ze geen rugzakje met voedsel zal krijgen waarmee zij en haar zus het weekend kunnen overbruggen.

Denise Bramlitt

Dat zijn een paar verhalen over kinderen in Putnam County in de Amerikaanse staat Florida, maar zowat overal spelen zich soortgelijke, hartverscheurende taferelen af.

De meeste mensen die ermee geconfronteerd worden, zouden een overschrijving doen of een tas met conserven naar de plaatselijke voedselbank brengen. Maar Bramlitt niet.

Bramlitt is lid van de Kiwanis Club van Azalea City. Ze heeft zich tot doel gesteld de honger bij kinderen in haar gemeenschap te bestrijden. Intussen voert ze een beweging aan die de hele county bestrijkt en ervoor zorgt dat meer dan 800 kinderen iets te eten hebben in het weekend.

“We zijn een arme county”, vertelt Bramlitt “maar in onze gemeenschap dragen we ook zorg voor elkaar.”

In een ruimte in het magazijn van haar zaak – Bramlitt Plumbing & Electric – heeft ze in 2018 Feed the Need of Putnam County opgericht. Samen met een enthousiast team van vrijwilligers en “geleid door blind geloof” verzamelt en verdeelt Bramlitt jaarlijks via rugzakjesprojecten meer dan 172.000 maaltijden in 14 scholen. Ze vraagt beurzen aan, organiseert benefiets en redt voedsel van de afvalcontainer in restaurants en warenhuizen. Zo stouwt ze de ruimte van 325 vierkante meter vol met pallets macaroni-met-kaas-kits, vlees in blik, appelmoes, pakken vruchtensap, granolarepen, noem maar op.

“Denise is een natuurkracht”, aldus Rick Surrency, inspecteur van Putnam County Schools en net als Bramlitt lid van Kiwanis. “Ze haalt meer uit de mensen – financieel, professioneel en emotioneel – dan wie ook.”

En Surrency is maar wat dankbaar dat Bramlitt die energie en passie ook aanspreekt om zijn leerlingen te helpen, want liefst 85% van hen heeft recht op gratis of goedkopere schoolmaaltijden.

Volgens het Florida Department of Health leeft zowat een vierde van de bevolking van de county onder de armoedegrens, en dat is twee keer zoveel als het Amerikaanse nationale gemiddelde. Wat de algemene volksgezondheid betreft, bezet Putnam County de 66e plaats op de lijst met 67 counties.

“De Amerikaanse middenklasse beseft gewoonweg niet dat kinderen thuis honger lijden”, vertelt Surrency.

En een kind met honger is een leerling die het niet zo goed doet. Uit onderzoek is gebleken dat kinderen die niet weten hoe ze aan hun volgende maaltijd zullen raken, vaker blijven zitten en met andere schoolse en emotionele problemen te maken krijgen.

“Probeer je maar eens te concentreren in de les als je maag knort”, zegt Surrency.

Daarom zijn Denise Bramlitt en Feed the Need zo belangrijk voor het schooldistrict, vertelt Rebecca Motes, de gewezen decaan van Palatka High School.

Samen met de leerlingen heeft Motes in de middelbare school een voedselkast geïnstalleerd die gevuld wordt door Feed the Need. Wekelijks doen zowat 100 leerlingen een beroep op de kast, zegt Motes. Vaak werken hun beide ouders, maar blijft er na het betalen van de huur, de energie- en waterfactuur en de verzekeringen niet veel over van hun loon.

“Dankzij Feed the Need zijn noodzakelijke levensmiddelen makkelijk toegankelijk voor onze leerlingen”, aldus Motes. “Ze hoeven alleen maar contact op te nemen met Miss Bramlitt.” 

Bramlitt maakte in 2007 een persoonlijk drama mee, waardoor ze op de honger bij kinderen is gaan focussen. In dat jaar kwam haar 20-jarige zoon Cade om het leven in een auto-ongeluk.

“Toen hij stierf, kreeg mijn geloof in God een stevige knauw. Ik dacht: ‘Waarom neemt U Cade van me af?’”

Maar toen haar kleinkind geboren werd, wist ze dat ze zich moest gaan vermannen. Ze is een jaar lang bewust op zoek geweest naar een doel in haar leven. En altijd weer kwam ze terecht bij voedselonzekerheid.

Bramlitt vertrouwt nu op haar geloof en haar gemeenschap om de kinderen te voeden.

Daarnaast heeft de Kiwanis Club van Azalea City ook een beurs ontvangen van het Kiwanis Children’s Fund die de organisatie van een van de grootste evenementen van Feed the Need mee mogelijk maakt. Het jaarlijkse Teen Hunger Fight brengt 200 tieners uit lokale kerkgemeenschappen en andere organisaties samen om de honger te bestrijden.

De Kiwanis Club heeft de beurs gebruikt om samen met Feed the Need voedsel en ander materiaal aan te kopen, waarmee in één nacht tijd 32.000 maaltijden samengesteld en verpakt werden. Ook de leden van de club lieten zich niet onbetuigd: gewapend met haarnetjes en mondkapjes vulden ze pakketten met macaroni met kaas, havermout en bruine suiker die via het rugzakjesprogramma van Feed the Need verdeeld werden.

Bramlitt kreeg jarenlang de vraag of ze zich niet wou aansluiten bij een middenveldorganisatie, maar het was haar focus op kinderen die haar deed besluiten lid te worden van haar Kiwanis Club.

“Kiwanis en ik zijn voor elkaar gemaakt”, besluit ze.

Hoe ook jij kunt helpen:

Met een gift aan het Children’s Fund vergroot je je impact. Je helpt er wereldwijd kinderen mee via de projecten die Kiwanis uitbouwt rond gezondheid en voeding, onderwijs en geletterdheid, en de ontwikkeling van leiderschap bij jongeren. Surf naar kiwanis.org/give om een gift te doen, of bezoek kiwanischildrensfund.org/clubgrants als je met je club een beurs wilt aanvragen om de kinderen in jouw gemeenschap te helpen.


Submit a comment

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s