EXPERTEN IN ZWERFVUIL

Een Kiwanis-lid uit Baton Rouge in de Amerikaanse staat Louisiana start een zwerfvuilopruimactie op en inspireert zo een hele stad.

Door Cindy Dashnaw

Jennifer Richardson was boos. Ooit noemde schrijver Mark Twain Baton Rouge “een stad gehuld in bloemen, net als een bruid”, maar nu leek de stad in vuilnis gehuld te zijn.

“Je vindt het echt overal”, vertelt Richardson, die lid is van de Kiwanis Club van Red Stick in Louisiana in de VS. “Telkens als ik bij een kruispunt halthield en al dat rondslingerende afval zag, schoot mijn bloeddruk de hoogte in.”

Jennifer Richardson

Grachten vol afval. Overwoekerde middenbermen bezaaid met sigarettenpeuken en drankblikjes. Kartonnen dozen en fastfoodverpakkingen, rondslingerend in tunnels. Toen Richardson op een dag nog maar eens aan een kruispunt vol zwerfvuil stond te wachten, klemde ze haar stuur vastberaden vast.

“Ik heb toen beslist dat ik mezelf niet langer wou horen klagen. Ik zou er iets aan doen”, zegt ze. “Ik heb mezelf beloofd dat ik er de zaterdag nadien afval zou gaan ruimen.”

Ze postte haar plan op Facebook en Nextdoor, en nodigde de mensen terloops uit om met haar mee te doen. Een paar dagen later trok ze haar laarzen en handschoenen aan en ging ze op pad, gewapend met vuilniszakken.

“Ik stond in de middenberm onkruid uit te trekken en bierblikjes en drankflessen op te rapen en ik dacht dat ik over alle tongen zou gaan, dat ze me dat gekke, oude vrouwtje dat zwerfvuil loopt op te rapen zouden noemen”, vertelt ze. “Maar toen keek ik op en zag ik dat er van tussen de struiken mensen kwamen opdagen om te helpen.”

In amper drie uur tijd vulden tien vrijwilligers 42 grote zakken voor bouwafval met zwerfvuil.

“Hoe langer we doorgingen, hoe beter we ons voelden. Een gevoel van euforie maakte zich als het ware van ons meester. De mensen zeiden dat ze zich in dertig jaar niet meer zo goed hadden gevoeld”, zegt Richardson.

Intussen heeft Richardson een vijftigtal vrijwilligers rond zich verzameld. Sinds januari 2021 trekken ze er elke zaterdag opuit. Soms gaan ze ook op weekdagen, ongepland, zwerfvuil ruimen. Richardson heeft een Facebookpagina aangemaakt voor haar ‘afvalbestrijders’ en heeft de groep ‘Keep Tiger Town Beautiful’ gedoopt. Eerder dit jaar heeft haar inzet haar een nominatie opgeleverd voor de prestigieuze Kiwanian of the Year Award van de Kiwanis Club of Louisiana State University.

Het goede voorbeeld geven
Toen het project van Richardson ook de Kiwanis Club van Red Stick in Louisiana ter ore kwam, werd ze uitgenodigd om er te gaan spreken over haar opruimactie.

“Ik heb in mijn eentje drie kinderen grootgebracht en ik ben nooit ergens lid van geweest”, vertelt Richardson. “Maar nu ben ik de zestig voorbij. Het grootste deel van mijn tijd gaat naar vrijwilligerswerk. En dus ben ik lid geworden van de club. Een aantal leden neemt deel aan mijn zaterdagse opruimacties, en we hebben ook een servicedag gehad. De clubleden stemden unaniem op mijn groep als begunstigde. Heel wat leden van Kiwanis kwamen ons helpen, en doen dat nog altijd.”

Keep Tiger Town Beautiful is geen erkende non-profitorganisatie en verwacht niet dat de vrijwilligers zich voor een bepaald aantal uren of een bepaald bedrag engageren. De organisatie bestaat omdat Richardson mensen aansteekt met haar enthousiasme om de omgeving te verfraaien.

Toen Sue Abshire, die intussen ook vrijwilligster is geworden, haar kinderen opzocht in Georgia en Texas viel het haar op dat de steden waar zij wonen veel netter waren dan Baton Rouge.

“Ik heb me bij de groep van Jennifer aangesloten de zaterdag na het huwelijk van mijn zoon, en sindsdien ben ik al elke keer van de partij geweest”, vertelt Abshire. “Veel vrijwilligers nemen hun kinderen mee, en we hebben ook al hulp gekregen van tieners en rechtenstudenten. En dan was er ook nog Lance, een kleine jongen die zijn verjaardag samen met ons vierde. Jenn heeft hem zijn eigen afvalgrijper en een fluohesje gegeven.”

Een geest van vrijgevigheid
Sinds april 2022 hebben de vrijwilligers al 3300 grote zaken voor bouwafval gevuld. Dat is goed voor bijna 75.000 kilo zwerfvuil. De bewoners van de stad zijn de opruimers dankbaar en schenken het benodigde materiaal.

“De mensen komen me afvalzakken brengen, of geven een som geld waarmee we weer een weekend of twee voort kunnen”, zegt Richardson. “Onlangs heb ik om vuilnisbakken gevraagd. En voor ik het goed en wel besefte, kwam een plaatselijk farmabedrijf grote, mooie, blauwe vuilnisbakken leveren.”

Eind 2021 liet Richardson weten dat ze wel een auto konden gebruiken om materiaal op te halen.

“De volgende zaterdag kwam er een grote oude truck met een enorme gesloten aanhanger aanrijden”, vertelt ze. “Seth Dawson (voorzitter en CEO van Paperless Environments) sprong eruit en zei: ‘Jennifer, Ik heb echt alles geprobeerd om de stad schoon te krijgen. Ik heb iedereen opgebeld, en nooit gebeurde er ook maar iets. Maar toen zag ik je website en las ik dat je elke dag de handen uit de mouwen steekt. Deze is dan ook voor jou.’”

In de aanhanger lagen harken en schoppen en zat een nieuwe tractor van John Deere. Bovendien beloofde Dawson haar de aanhanger elke week naar de zaterdagse opruimacties te rijden.

“Ik ben beginnen te huilen”, zegt Richardson. “Fijnere mensen zul je nooit ontmoeten. Ze zijn zo bescheiden en toegenegen. Ze werken zij aan zij en trekken de walgelijkste dingen uit afvoerbuizen, maar toch blijven ze terugkomen.”


Submit a comment

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s